در حال حاضر اکثر سیستم عامل ها در دو نسخه 32 بیتی و 64 بیتی ارائه می شوند .اصلی ترین تفاوت میان این سیستم عامل, میزان حافظه اصلی (RAM) است که به آن دسترسی دارید.

در رایانه ها اطلاعات به صورت بیت شمارش می شوند. در واقع در کامپیوتر ها مبنای اطلاعات, اعداد هستند و این اعداد در مبنای 2 قرار دارند. یک سیستم عامل 32 بیتی از شناسه های 32 بیتی استفاده می کند. بنابراین یک برنامه فقط می تواند به 4 گیگابایت حافظه (2 به توان 32 یا 4,294,967,296 بایت) به طور همزمان دسترسی داشته باشد .

یک سیستم عامل 64 بیتی از آدرس های 64 بیتی استفاده می کند ، بنابراین می تواند از حداکثر 17179869184 گیگ حافظه(2 به توان 64 یا   18,446,744,073,709,551,616 بایت) استفاده کند.

با وجود اینکه نرم افزار های 32 بیتی بر روی سیستم عامل های 64 بیتی نصب میشوند ,درایور های سخت افزاری 32 بیتی با سیستم عامل های 64 بیتی سازگاری ندارند وهمینطور بر عکس.

پردازنده های 32 بیتی به یک سیستم عامل 32 بیتی نیاز دارند در حالی که پردازنده های 64 بیتی می توانند روی سیستم عامل های 32 یا 64 بیتی کار کنند.

اما چرا به 32 بیت x86 و به 64 بیت x64  می گویند؟

دراصل x86 نام ساختاری از CPUهای شرکت اینتل می باشد واز نام نسخه های قبلی آن، مانند 80486، 80386، 80286، 8086 گرفته شده است. با این تفاوت که به جای عدد، متغیر x قبل از عدد 86 قرار گرفته است. بنابراین هم نسخه های ویندوز 64 بیتی و هم 32 بیتی بر پایه ی این خانواده از CPU ها هستند.